El Centro de Planetas Menores acaba de anunciar que nuestro planeta ha sido orbitado por una segunda luna durante los últimos tres años más o menos. Designado 2020 CD3, el objeto es extremadamente tenue y pequeño (1-6 m de ancho), y no estará con nosotros por mucho tiempo.

2020 CD3 fue visto por primera vez por los astrónomos estadounidenses Theodore Pruyne y Kacper Wierzchos usando un telescopio de 1.52 m (60 pulgadas) en el Observatorio Mount Lemmon cerca de Tuscon, Arizona, el 15 de febrero de 2020.

Observaciones posteriores permitieron calcular su órbita, y a las 22:53 hora universal del 25 de febrero, el Minor Planet Center anunció el descubrimiento.

2020 CD3 es un miembro pequeño de una clase de asteroides cuyas órbitas cruzan la órbita de la Tierra.

Ocasionalmente, se acercan o chocan con la Tierra, pero en este caso una colisión no habría sido una catástrofe para nosotros porque 2020 CD3 es tan pequeño que se habría roto en la atmósfera antes de llegar al suelo.

Sin embargo, en lugar de chocar con nuestro planeta, el enfoque inicial de 2020 CD3 hacia la Tierra significaba que fue capturado en órbita a una distancia algo mayor que nuestra luna mucho más grande y permanente.

Las llamadas ‘mini lunas’ como esta van y vienen, y 2020 CD3 probablemente ya esté en su ciclo final antes de liberarse.

Un estudio ha sugerido que en cualquier momento, es probable que la Tierra esté acompañada por al menos una mini luna temporal de más de un metro de tamaño que haga al menos un bucle alrededor de la Tierra antes de escapar.

Ninguno de estos permanece largo, porque los tirones gravitacionales de nuestra luna permanente mucho más grande y el Sol hacen que sus órbitas sean inestables.

Después de ser capturados, generalmente orbitan la Tierra durante no más de unos pocos años antes de liberarse para reclamar una órbita independiente sobre el Sol.

Difícil de predecir

Una vez que se descubre una mini luna, su órbita es imposible de predecir exactamente porque los cuerpos de este tamaño son empujados perceptiblemente por la radiación del Sol, y sabemos muy poco acerca de sus tamaños, formas y reflectividad para calcular el efecto resultante.

Un visitante anterior designado 2006 RH120 hizo cuatro lazos orbitales alrededor de la Tierra entre septiembre de 2006 y junio de 2007 antes de continuar su camino.

A estas alturas habrá viajado al otro lado del Sol, pero pasará cerca de la Tierra nuevamente en 2028.

Otras ‘lunas’ reclamadas de la Tierra son asteroides cuyo período orbital alrededor del Sol promedia exactamente un año.

Entonces, aunque parecen tener una relación con la Tierra, en realidad solo están orbitando el Sol en compañía de la Tierra, pero independientemente de ella.

Estos se conocen como ‘ cuasi-satélites ‘ de la Tierra.

Uno de esos, 1991 VG parece haber hecho al menos una órbita genuina de la Tierra en 1992, y podría hacerlo nuevamente en el futuro.

Entonces, aunque 2020 CD3 es un nuevo descubrimiento interesante, no esperes una colisión catastrófica o una luz de luna adicional para ese paseo nocturno.

Sin embargo, al menos durante un tiempo, nuestra luna principal tiene un primo muy pequeño.

Este artículo fue publicado originalmente en The Conversation

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