A medida que aumenta cada vez más el número de personas que han luchado contra el SARS-CoV-2, ha cobrado mayor importancia una pregunta crítica: ¿cuánto tiempo durará su inmunidad al nuevo coronavirus? Un nuevo estudio de Rockefeller ofrece una respuesta alentadora, que sugiere que aquellos que se recuperan del COVID-19 están protegidos contra el virus durante al menos seis meses, y probablemente mucho más.

Los hallazgos, publicados en Nature , proporcionan la evidencia más sólida hasta el momento de que el sistema inmunológico “recuerda” el virus y, sorprendentemente, continúa mejorando la calidad de los anticuerpos incluso después de que la infección ha disminuido. Los anticuerpos producidos meses después de la infección mostraron una mayor capacidad para bloquear el SARS-CoV-2, así como sus versiones mutadas, como la variante sudafricana.

Los investigadores encontraron que estos anticuerpos mejorados son producidos por células inmunes que han seguido evolucionando, aparentemente debido a una exposición continua a los restos del virus escondidos en el tejido intestinal.

Con base en estos hallazgos, los investigadores sospechan que cuando el paciente recuperado vuelva a encontrarse con el virus, la respuesta será más rápida y más efectiva, previniendo la reinfección.

“Esta es una noticia realmente emocionante. El tipo de respuesta inmune que vemos aquí podría brindar protección durante bastante tiempo, al permitir que el cuerpo genere una respuesta rápida y efectiva al virus tras la reexposición”, dice Michel C. Nussenzweig, el profesor Zanvil A. Cohn y Ralph M. Steinman y director del Laboratorio de Inmunología Molecular, cuyo equipo ha estado rastreando y caracterizando la respuesta de anticuerpos en pacientes con Covid-19 desde los primeros días de la pandemia en Nueva York.

Los anticuerpos, que el cuerpo crea en respuesta a una infección, permanecen en el plasma sanguíneo durante varias semanas o meses, pero sus niveles disminuyen significativamente con el tiempo. El sistema inmunológico tiene una forma más eficiente de lidiar con los patógenos: en lugar de producir anticuerpos todo el tiempo, crea células B de memoria que reconocen al patógeno y pueden desencadenar rápidamente una nueva ronda de anticuerpos cuando lo encuentran por segunda vez.

Pero qué tan bien funciona esta memoria depende del patógeno. Para comprender el caso del SARS-CoV-2, Nussenzweig y sus colegas estudiaron las respuestas de anticuerpos de 87 personas en dos momentos: un mes después de la infección y luego nuevamente seis meses después. Como era de esperar, descubrieron que aunque los anticuerpos aún eran detectables a los seis meses, su número había disminuido notablemente. Los experimentos de laboratorio mostraron que la capacidad de las muestras de plasma de los participantes para neutralizar el virus se redujo cinco veces.

Por el contrario, las células B de memoria de los pacientes, específicamente las que producen anticuerpos contra el SARS-CoV-2, no disminuyeron en número e incluso aumentaron ligeramente en algunos casos. “El número total de células B de memoria que produjeron anticuerpos que atacan el talón de Aquiles del virus, conocido como dominio de unión al receptor, se mantuvo igual”, dice Christian Gaebler, médico e inmunólogo del laboratorio de Nussenzweig. “Esas son buenas noticias porque son las que necesita si vuelve a encontrar el virus”.

Una mirada más cercana a las células B de memoria reveló algo sorprendente: estas células habían pasado por numerosas rondas de mutación incluso después de que se resolvió la infección y, como resultado, los anticuerpos que produjeron fueron mucho más efectivos que los originales. Los experimentos de laboratorio posteriores demostraron que este nuevo conjunto de anticuerpos podía adherirse mejor al virus y podía reconocer incluso versiones mutadas del mismo.

“Nos sorprendió ver que las células B de memoria habían seguido evolucionando durante este tiempo”, dice Nussenzweig. “Eso sucede a menudo en infecciones crónicas, como el VIH o el herpes, donde el virus permanece en el cuerpo. Pero no esperábamos verlo con el SARS-CoV-2, que se cree que abandona el cuerpo después de que la infección se ha resuelto”.

El SARS-CoV-2 se replica en ciertas células de los pulmones, la parte superior de la garganta y el intestino delgado, y las partículas virales residuales que se esconden dentro de estos tejidos podrían estar impulsando la evolución de las células de memoria. Para analizar esta hipótesis, los investigadores se han asociado con Saurabh Mehandru, un ex científico de Rockefeller y actualmente médico en el Hospital Mount Sinai, que ha estado examinando biopsias de tejido intestinal de personas que se habían recuperado del COVID-19 en promedio tres meses antes. .

En siete de los 14 individuos estudiados, las pruebas mostraron la presencia de material genético del SARS-CoV-2 y sus proteínas en las células que recubren los intestinos. Los investigadores no saben si estos restos virales siguen siendo infecciosos o son simplemente restos de virus muertos.

El equipo planea estudiar a más personas para comprender mejor el papel que pueden desempeñar los polizones virales tanto en la progresión de la enfermedad como en la inmunidad.

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