Nació en la ciudad de Monterrey Nuevo León el 5 de enero de 1906, fue hijo del actor Félix Medel y de la cantante de ópera Concepción Ruiz, de ahí que estuviera desde su nacimiento ligado al espectáculo, en ese entonces era más común trabajar en las carpas y es ahí donde debutó.

Su progenitor fue quien le dio la oportunidad de debutar en el coro de una compañía novel que presentaba zarzuela y opereta, por lo que su desarrollo y aprendizaje ocurrió sobre las tablas, experiencia que lo convirtió rápidamente en un primer actor.

Durante la década de los 20’s, creó un personaje que se popularizó llamado “Don Mamerto”, y durante la primera mitad de los treinta, además de participar en la comedia musical El quelite, trabajó en la XEW, donde realizó los programas Medelarios y Medel en el corazón de la jungla, este último junto a Pedro de Lille.

Es precisamente en las carpas donde conoce a Mario Moreno “Cantinflas” y forman una pareja de actores cómicos, que les dio buenos resultados, continuando esa pareja en el cine, donde filmaron Así es mi tierra (Dir. Arcady Boytler, 1937); Águila o sol (Dir. Arcady Boytler, 1937) y El signo de la muerte (Dir. Chano Urueta, 1939).

Medel y Cantinflas tuvieron grandes éxitos recorriendo desde sitios populares hasta el Palacio de Bellas Artes e incluso torearon en la Plaza México (1944). Medel más arraigado al teatro y Moreno mas encaminado al cine rompen profesionalmente y Manuel Medel regresa a los teatros, aún así su filmografía alcanza casi 40 películas, destacando notablemente La vida inútil de Pito Pérez (Dir. Miguel Contreras Torres, 1943), la que es considerada “una verdadera recreación” de la novela homónima de José Rubén Romero, y que por esta sensacional actuación le es otorgada el premio Ariel como mejor actor

La carrera de Medel en el teatro puede dividirse en dos etapas, una al lado de Cantinflas y otra después de su separación profesional: adquirió reconocimiento en el teatro Politeama y su nombre también ocupó las marquesinas de foros como: Abreu, Apolo y Lírico, además de que encabezó el elenco para la inauguración de Follies Bergere.

En el Politeama alternaba con artistas de la talla de Agustín Lara y Toña la negra y Jesús Martínez Palillo.

De su vida sentimental sólo se le conocieron dos relaciones, una con Rosita Fornés, con quien se casó y tuvieron una hija. Mientras que, su segunda esposa fue Alicia Buccio, con la cual vivió sus últimos años de vida.

Una faceta poco conocida de Manuel Medel fue la de periodista. Tuvo a su cargo una columna en el semanario humorístico Don Timorato, dirigido por Carlos León en los años cuarenta.

El 14 de marzo de 1997 la vida de Manuel Medel llegó a su fin a causa de un paro cardiaco, a la edad de 91 años.

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